Kořeny bazalkové pochoutky, kterou můžete dochutit těstoviny, saláty i pizzu, sahají až do starověkého Říma. Jeho obyvatelé jedli pastu zvanou moretum, vyrobenou z roztlučeného sýra, česneku, soli, octa a různých druhů bylinek. Jakmile se do Evropy v 16. století dostala bazalka, která má svůj domov v Indii, Italové zjistili, že oblast Ligurie kolem Janova je pro její pěstování ideální. Když tato aromatická bylina roste, musí "vidět moře".

Starořímský recept pak postupem času získal dnešní moderní podobu. Jeho název má původ v italském slově pestare, jež znamená "mačkat, tlouct". Odkazuje tak na klasický způsob přípravy v hmoždíři z mramoru za pomoci dřevěné paličky. První zmínku o pestu můžeme najít v kuchařce La cuciniera genovese z roku 1863. Vedle toho nejznámějšího existuje i pesto alla siciliana. Do něj se místo bazalky přidávají rajčata, sušená nebo čerstvá, náhradou za piniové oříšky jsou pak mandle.