Německé město Hamburk bylo ve druhé polovině 19. století startovním místem mnoha vystěhovalců na jejich cestě za novým životem za oceá­nem, z tamního přístavu se však nejspíš do Ameriky dostal i takzvaný hamburský steak. V Novém světě mu pak začali říkat zkráceně hamburger a posléze jen burger. O tom, kdo z Američanů udělal první opravdový burger, tedy plátek grilovaného mletého masa vložený do housky, se ovšem dodnes vedou spory.

Jedna pověst praví, že v roce 1885 ho vytvořili bratři Charles a Frank Menchesovi ve městě Hamburg ve státě New York. Tato verze nahrává spíše faktu, že jídlo vzniklo až v USA. Nicméně původní hamburský steak byl v celém Německu standardním jídlem pro nižší třídu už dlouho předtím. Ví se také, že na sklonku 80. let 19. století prodával jistý Fletcher Davis v Texasu obložené chleby, které se vzhledem zas tak nelišily od hamburgerů, jak je známe dnes.

Nynější podobu fastfoodového krále má ale patrně na svědomí Oscar Bilby z oklahomského města Tulsa. Ten prý dostal v roce 1891 nápad podávat plátek masa v rozkrojené housce. První psaná zmínka o hamburgeru je však přesto o dva roky starší − pochází z novin ve městě Walla Walla ve státě Washington, kde 5. ledna 1889 vyšel seznam tradičních amerických jídel.